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2013年4月22日 (月)

2013 IRLインディカーシリーズ第3戦ロングビーチで佐藤琢磨が優勝!!

Indylb
IZODインディカー・シリーズ第3戦ロングビーチで、日本人初、そしてキャリア初のインディカー優勝を成し遂げた佐藤琢磨(AJフォイト)が、初優勝の喜びとレースについて語っている。

 2002年からF1で戦った後、2010年からはアメリカに活動の場を移し、インディカー・シリーズを戦ってきた琢磨。2012年は2回の表彰台、そして全世界を沸かせながらも敗れたインディ500と、初優勝への機運は高まっていたが、その歓喜の舞台は2013年の第3戦にやってきた。

 過去にはF1も開催されたことがある伝統のストリートコース、トヨタ・グランプリ・オブ・ロングビーチで4番手からスタートした琢磨は、ライバルとも言える12年王者のライアン・ハンター-レイ(アンドレッティ・オートスポート)を持ち前のファイトを展開しかわすと、ダリオ・フランキッティ(チップ・ガナッシ)の後退もありトップに浮上。グラハム・レイホール(レイホール・レターマン・ラニガン)の追撃をかわし優勝を飾ると、何度もマシンの中で拳を突き上げ、喜びを表した。

「チェッカー受けた瞬間は本当にうれしかったです。夢のようでした! ここまで何度も優勝や表彰台がスルスルと手元から離れてしまう事がありましたが、ようやくチャンスや環境がすべて揃って勝つことができました」と優勝の瞬間について琢磨は語る。

「今日はハードタイヤからレーススタートした戦略もうまく行き、最初のスタート、そしてリスタート、それにピットストップも完璧に決まって、最後のチェッカーフラッグが振られるまでまったくミスのないとてもエキサイティングなレースでした。クルマの調子も良く、運転していて本当に楽しかったです」

「チームは本当に素晴らしいレースをさせてくれました。この後もすぐにブラジル、そしてインディ500と続きますが、全力で頑張りたいと思います。これまでサポートしてくれたみなさんに御礼を言いたいです」

 これで琢磨はランキングでも2位に浮上。次戦ブラジルは、昨年3位表彰台を獲得した場所でもあり、そしてインディ500は昨年の“因縁”があるトラック。今後しばらくは琢磨の戦いから目が離せなさそうだ。

佐藤琢磨(優勝)
「言葉もありません。最高の気分です。信じられないですし、本当にうれしいです。今週は完ぺきなレースウイークエンドになっていました。チームが最高の仕事をしてくれました。ピットストップも作戦も完ぺきでした。Hondaエンジンもパワフルで、レース中の私は、マシンを限界で走らせることを楽しむことさえできていました。開幕2レースで課題となっていたピットストップも、今日は本当にすばらしかったです。クルー全員が完ぺきな仕事をしていました。自分も集中力を保ち、与えられた仕事をやり遂げようと考えながら走っていました。その結果、すべてがうまくいって、まるで簡単に勝てたように感じたほどでした。この勝利が、まだ震災の影響が残っている日本に、いいニュースとなってくれるといいですね。日本の朝に、こうしたニュースを届けられることをうれしく思います」

アート・セントシアー|HPD社長
「Hondaのレース活動にとってすばらしい一日、すばらしい週末になりました。佐藤琢磨、アンソニー・ジョセフ・フォイト、ラリー・フォイト、そしてA.J. Foyt Racingのチーム全員をたたえたいと思います。これが、いくつもの勝利のスタートとなることを期待します。今日の彼らは非の打ちどころのないレースを戦い抜きました。作戦もピットストップも見事で、琢磨の走りも完ぺきでした。グレアム・レイホールもすばらしいレースを戦っていました。そしてもちろん、ジャスティン・ウィルソンが後方グリッドから表彰台へと到達したドライビングも賞賛すべきでしょう。Hondaドライバーたちによる1-2-3-4フィニッシュは、すばらしい週末に花を添えるものとなりました。昨日のアメリカン・ル・マン・シリーズのレースでは、HondaチームがLMP1、LMP2の両カテゴリーで優勝しました。明日、インディカーを含めた大勢のドライバーたちと、HPDの20周年とこれらの勝利をともに祝えることを喜ばしく思います」   

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